Ian Burton werd geboren in Yorkshire en studeerde o.m. aan de universiteiten van Leeds en Bristol. Hij is schrijver en dramaturg en werkt al meer dan 18 jaar samen met regisseur Robert Carsen bij al zijn nieuwe producties. Ian Burton publiceerde zes dichtbundels: Liberty of the Clink, Book of Poems, Koto, Plain Song, Trying to get to the Island by Night en Low Mass.
Zijn werk werd gepubliceerd in verschillende magazines zoals Ariel, The Body Politic, Stand, The Poetry Review en diverse Arts Council-bloemlezingen, gerealiseerd door Ted Hughes.
Ian Burton schreef ook boeken over muziek en drama voor de Cambridge University Press onder de verzameltitel Listen.
Vijf van zijn drama's in verzen - Genroku Kabuki, The Lovers' Exile, Chikamatsu, Shunkanen The Subscription List - zijn uitgezonden door de BBC-radio en World Service. Ook schreef hij teksten voor componisten, zoals het dramatische oratorium The Wedding of the Moon and Sun van de Nederlandse componist Eduard Alexander. In 1995 schreef hij in opdracht van de BBC het toneelstuk Mask over Purcell en in 1998 het toneelstuk The Foot of the Cross or The Muzzle of a Gun over Poulenc. 
Ian Burton regisseert tevens muziektheaterproducties. In 1994 kreeg hij de prijs van de provincie Antwerpen voor zijn regie van drie eenakters van Peter Maxwell-Davies: Eight Songs for a Mad King, Vesalii Icones en Miss Donnithorne's Maggot (Muziektheater Transparant). Voor Muziektheater Transparant regisseerde hij voorts Mozarts Zaide en Weills Mahagonny Songspiel en Happy End. Hij schreef een biografie in toneelvorm over de componist Erich Wolfgang Korngold: Between Two Worlds (Covent Garden Festival 1996).
Ian Burton heeft mee dan veertig artikels over opera op zijn actief voor programmaboeken en magazines van o.m. de Wiener Staatsoper, de Metropolitan Opera in New York, de English National Opera, de Parijse Opera, Grand Théâtre de Genève, het Muziektheater in Amsterdam en de Vlaamse Opera.
Hij schreef balletscenario's als Cinderella (Northern Ballet Theatre) en toneelstukken Entering the Whirlpool en een trilogie gebaseerd op Japanse verhaalstof: Amijima; The Love Suicide of Sonezaki en The Courier on the Road to Hell. Van latere datum zijn Deranging Angels en Men's Doubles.
Recent werkte Ian Burton met Robert Carsen samen voor La Traviata in La Fenice te Venetië. Hij bereidt ook een nieuw libretto voor over Mozarts jeugd, Noi Tre.